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Transportation Solutions Spotlight: Rhode Island

Building Grassroots Power for Better Transportation in Rhode Island

Every Wednesday in Pawtucket, Rhode Island, members of the community come together at the George Wiley Center to discuss the issues that they face in their neighborhoods. Some of these individuals are experiencing homelessness or food insecurity, while others are facing utility shut-offs, expensive bus fares, or trouble with their landlord. Regardless of their personal situation, organizer Alesia Ross is there to greet them because she understands what most of these community members are going through.

George Wiley Center organizers Leslie Henriquez and Alesia Ross

Ross, a single mom, navigated homelessness and the challenge of paying for energy bills herself, and now uses that firsthand knowledge to help others. “You can relate to people,” she said, “and sometimes you can share your experience with them and let them know they’re not the only one going through it. That’s what changed me working here.” 

The George Wiley Center helps low-income communities address their struggles, and connect the dots between their needs and policy solutions.

As another organizer at the Center, Leslie Henriquez, describes it, “A lot of times when you go ask for help, they give you bandaid solutions: okay here fill this out and go here. We do that too but we also explain how this isn’t creating the change. It’s just creating a cycle. Here, we try to dig deeper. What is causing this? How can we fix this? [How can we actually create] systemic change?” 

This deep focus on relationship-building and education rests at the heart of the George Wiley Center, a 40 year old grassroots direct action group advocating for welfare rights, racial justice, and energy justice. They prioritize growing and centering the leadership of Black, Indigenous, and People of Color staff and board members. For years, the Center has been working to pass a bill that would enact a Percentage Payment Income Plan (PPIP) to help low-income Rhode Islanders who cannot afford their utility bills. Despite the Center’s roots in the utility justice movement, organizers there understand that the multiple issues their communities face are intersectional. An aspiring elementary school teacher, Leslie Henriquez emphasizes the connection between access to transportation and access to opportunity: “I want to give my [future] students an equitable education, so they need an equitable way to get to school.” 

The Center with the support of Green For All and Dream Corps is expanding their campaign for more accessible, affordable transportation options. By developing relationships with bus riders, they also are building the power needed to tackle other critical issues facing low income residents like costly energy bills. Leslie and Alesia participated in a staff focus group and helped distribute hundreds of survey postcards in English and Spanish via their food insecurity grocery distribution program to learn about community needs and visions for a better transportation system. The survey includes questions like “Is paying for transportation a financial burden?” and “How would you like the bus system to improve?” 

So far, they have learned that residents are facing numerous challenges with transportation in Rhode Island. Low income communities of color in particular need more frequent buses, longer hours, and more numerous bus stops and shelters. The bus system currently is too expensive for low income families (a one way fare is $3 if you don’t have a bus pass) and information about bus schedules and routes is less accessible for speakers of non-English languages.

One policy that could help to address these challenges, the Transportation and Climate Initiative Program (TCI-P), passed the Rhode Island Senate earlier this spring and will likely be brought up for a vote again in 2022. Rhode Island is one of four jurisdictions on the East Coast to move forward with this program, which would cap carbon emissions from polluters (fuel distributors) and raise $20 million per year for projects like increasing affordable transit options and zero-emission buses. But which communities, and which projects, will benefit most from that funding is still at stake — and depends on what is in the policy language, and who is at the table to make decisions.

Transportation survey postcards

In the coming months, Leslie, Alesia, and other organizers at the George Wiley Center are planning to build on their survey by directly reaching out to people at bus stops, and potentially on the bus itself. By engaging with low-income transit riders, they plan to share information about how this program may impact them while gathering valuable insights about the solutions that a program like TCI-P should fund. One survey and conversation at a time, organizers like Leslie and Alesia are forging meaningful connections and identifying possibilities for a more equitable transportation future for all of us.

Organizers Leslie Henriquez and Alesia Ross representing George Wiley Center were interviewed for this article.

To speak with or interview Leslie or Alesia please email [email protected].

Construyendo Poder de Base Para Un Mejor Transporte en Rhode Island: Entendiendo Las Necesidades de Los Usuarios del Transporte Público Una Encuesta y Conversación a la vez

Todos los miércoles en Pawtucket, Rhode Island, los miembros de la comunidad se reúnen en el Centro George Wiley para discutir los problemas que enfrentan en sus vecindarios. Algunas de estas personas están pasando por la falta de vivienda o la inseguridad alimentaria, mientras que otras están enfrentando recortes de servicios públicos, costosas tarifas de autobús o problemas con el propietario. A pesar de su situación personal, la organizadora Alesia Ross está ahí para recibirlos porque entiende lo que están pasando la mayoría de los miembros de la comunidad. 

Los organizadores del Centro George Wiley, Leslie Henriquez y Alesia Ross

Ross, una madre soltera, superó la falta de vivienda y el desafío de pagar las facturas de energía ella misma, y ahora usa ese conocimiento de primera mano para ayudar a los demás. “Puedes relacionarte con la gente”, dijo, “y, a veces, puedes compartir tu experiencia con ellos y hacerles saber que no son los únicos que están pasando por eso. Eso es lo que me cambió al trabajar aquí “.

El Centro George Wiley ayuda a las comunidades de bajos ingresos a abordar sus luchas y a conectar los puntos entre sus necesidades y las soluciones políticas.

Como lo describe otra organizadora del Centro, Leslie Henriquez, “Muchas veces cuando vas a pedir ayuda, te dan soluciones temporarias: está bien, aquí llena esto y ve aquí. Nosotros también hacemos eso, pero también explicamos cómo esto no está creando el cambio. Solo está creando un ciclo. Aquí, intentamos profundizar más. ¿Qué está causando esto? Cómo podemos arreglar esto? [¿Cómo podemos realmente crear] un cambio sistémico? “

Este enfoque profundo en la construcción de relaciones y la educación descansa en el corazón del Centro George Wiley, un grupo de acción directa de base de 40 años que aboga por los derechos de bienestar, la justicia racial y la justicia energética. Ellos priorizan el crecimiento y el centrado del liderazgo del personal y los miembros del consejo de la raza Negros, Indígenas y de personas de color. Durante años, el Centro ha estado trabajando para aprobar un proyecto de ley que promulgaría un Plan de Ingresos de Pago Porcentual (PIPP) para ayudar a los habitantes de Rhode Island de bajos ingresos que no pueden pagar sus facturas de servicios públicos. A pesar de las raíces del Centro en el movimiento de justicia de servicios públicos, los organizadores comprenden que los múltiples problemas que enfrentan sus comunidades son interseccionales. Leslie Henriquez, aspirante a maestra de escuela primaria, enfatiza la conexión entre el acceso al transporte y el acceso a las oportunidades: “Quiero darles a mis [futuros] estudiantes una educación equitativa, por lo que necesitan una forma equitativa de llegar a la escuela”.

El Centro con el apoyo de Green For All y Dream Corps está expandiendo su campaña para opciones de transporte más accesibles y asequibleso. Al desarrollar relaciones con los pasajeros de autobús, también están generando la energía necesaria para abordar otros problemas críticos que enfrentan los residentes de bajos ingresos, como las costosas facturas de energía. Leslie y Alesia participaron en un grupo de enfoque del personal y ayudaron a distribuir cientos de postales de encuestas en inglés y español a través de su programa de distribución de comestibles para la inseguridad alimentaria para conocer las necesidades y visiones de la comunidad para un mejor sistema de transporte. La encuesta incluye preguntas como “¿Pagar el transporte es una carga financiera?” y “¿Cómo le gustaría que mejorara el sistema de autobuses?” 

Hasta ahora, han aprendido que los residentes se enfrentan numerosos desafíos con el transporte en Rhode Island. Las comunidades de color de bajos ingresos, en particular, necesitan autobuses más frecuentes, más horas y más paradas de autobús y refugios. Actualmente, el sistema de autobuses es demasiado caro para las familias de bajos ingresos (una tarifa de ida es de $3 si no tiene un pase de autobús) y la información sobre los horarios y las rutas de los autobuses es menos accesible para las personas que no hablan inglés.

Una política que podría ayudar a abordar estos desafíos, el Programa de Iniciativa de Transporte y Clima (TCI-P), fue aprobada por el Senado de Rhode Island a principios de esta primavera y probablemente se someterá a votación nuevamente en 2022. Rhode Island es una de las cuatro jurisdicciones en la costa este que va a  seguir adelante con este programa, que limitaría las emisiones de carbono de los contaminadores (distribuidores de combustible) y recaudaría $ 20 millones por año para proyectos como el aumento de  las opciones de tránsito asequibles y los autobuses de emisiones cero. Pero qué comunidades y qué proyectos se beneficiarán más de esa financiación todavía está en juego, y depende de lo que esté en el lenguaje de las políticas y de quién esté en la mesa para tomar decisiones.

Postales de encuestas de transporte

En los próximos meses, Leslie, Alesia y otros organizadores del Centro George Wiley están planeando  ampliar  su encuesta para comunicarse directamente con las personas en las paradas de autobús y, posiblemente, en el autobús mismo. Al interactuar con los usuarios de transporte público de bajos ingresos, planean compartir información sobre cómo este programa puede afectarlos mientras recopilan información valiosa sobre las soluciones que un programa como TCI-P debe financiar. Una encuesta y conversación a la vez, organizadores como Leslie y Alesia están forjando conexiones significativas e identificando posibilidades para un futuro de transporte más equitativo para todos nosotros.

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